USA

Kenneth Vivian Thimann

Balzan Preis 1982 für Reine und angewandte Botanik

Für seine Erkenntnisse über die Hormontätigkeit bei der Wachstumskontrolle und Entwicklung der Pflanzen, im Besonderen für die Isolierung des Wuchshormons (Auxin) und den Nachweis seiner chemischen Zusammensetzung. Diese Entdeckung war auch für die Landwirtschaft von grosser praktischer Bedeutung.

Kenneth Vivian Thimann (*1904 †1997), è autore di circa trecento pubblicazioni nel campo della fisiologia vegetale. I risultati da lui ottenuti, in particolare l’interpretazione della funzione degli ormoni nel controllo e nello sviluppo delle piante, sono stati altamente apprezzati dalla comunità scientifica.
Nel 1933 Thimann ha condotto a termine l’indagine biochimica della sostanza di cui Fritz Went aveva scoperto l’azione stimolante sull’accrescimento dei vegetali, dimostrando che tale sostanza, oggi conosciuta col nome di auxina, è l’acido indol-3-acetico.
Usando auxina sintetica Thimann e collaboratori dimostrarono che essa inibisce la formazione delle gemme; ma questo effetto inibitore trova un antagonista nell’effetto promotore di un altro ormone, la cinetina. In questo campo di studio l’opera di Thimann si è sviluppata con l’analisi delle funzioni degli ormoni vegetali e delle loro interazioni nell’accrescimento e nello sviluppo delle piante. Ha dimostrato che gli ormoni sono attivi, in modo diverso, a tre livelli di concentrazione, e ha determinato le curve ottimali, che sono diverse per le foglie, per i cauli e per i germogli. La dimostrazione del modo con cui i singoli ormoni lavorano in connessione con gli altri ormoni presenti è giustamente considerata come una grande chiarificazione dovuta all’opera di Thimann. L’interesse e le iniziative del Thimann spaziano in parecchi altri campi della fisiologia vegetale, sempre rivolti a problemi fondamentali, e sempre con ricerche di alta qualità. Così, per esempio, egli ha analizzato la biosintesi delle antocianine (pigmenti a cui sono dovuti i colori dei fiori e dei frutti), l’azione delle varie zone dello spettro luminoso sulla fotosintesi, i fattori che controllano il meccanismo della senescenza delle foglie, ecc.
Non si può trascurare l’importanza che queste scoperte hanno per l’agricoltura e l’orticoltura. Sostanze sintetiche, che simulano l’effetto delle auxine sono usate per promuovere l’accrescimento dei germogli. Si evita la caduta precoce dei frutti irrorando ripetutamente con auxina i meli in tempo opportuno. L’auxina ad alta concentrazione ha un’azione venefica ed è usata come erbicida.
Oltre ai lavori specifici il Thimann ha pubblicato anche parecchi libri di sintesi e di alta divulgazione. Egli è anche un maestro, che ha ispirato e guidato più di una generazione di botanici, quale decano di una linea di ricerca, che ha rivoluzionato la fisiologia vegetale.

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